Du polonium dans le tabac : un secret bien gardé par les cigarettiers

Si les drogues étaient légales saurions-nous davantage ce qu’elles contiennent ?…

Source : http://www.lemonde.fr/sciences-et-environnement/article/2008/08/28/du-polonium-du-tabac-et-un-secret-bien-garde_1089115_3244.html
Date : 28-08-2008

Rendu célèbre par
l’affaire Litvinenko, le Polonium 210 est bien moins exotique qu’il n’y
paraît : l’élément radioactif ? parmi les plus toxiques qui soient ?
qui a servi à assassiner l’ancien espion du KGB est inhalé, chaque
jour, par près de 1,25 milliard de fumeurs que compte la planète. Selon
une étude publiée dans le numéro de septembre de l’American Journal of Public Health citée par Le Figaro,
l’industrie cigarettière connaissait depuis plus de quarante ans la
présence dans les feuilles de tabac de ce composé hautement cancérigène.

Philipp Morris, British
American Tobacco, RJ Reynolds et toutes les multinationales du tabac
ont volontairement caché, pendant ces quarante années, cette
information qui aurait pu gravement refroidir les ardeurs des fumeurs.
En décortiquant plus de 60 millions de documents internes des firmes
productrices ? déclassifiés après un procès perdu en 1998 contre l’Etat
du Minnesota ?, Monique Muggli, une chercheuse de la Mayo Clinic, aux
Etats-Unis, est arrivée à la conclusion que "les industriels savaient tout et n’ont rien dit", écrit Le Figaro.

12 000 MORTS PAR AN

D’après
cette enquête, les industriels ont découvert la présence de polonium
dans le tabac dès 1964. Selon Monique Muggli, interrogée par 20minutes.fr,
les fabricants de tabac ont essayé, dans les années 1970 et 1980, de
supprimer la teneur en polonium de leurs produits. Peine perdue : les
dirigeants des firmes concernées ont eu peur que les différents
traitements expérimentés ne "changent le goût de leur produit, mais surtout que le grand public apprenne les objectifs de ces recherches", explique Mme Muggli. Silence, donc. Un mémo adressé en 1978 au vice-président de Philip Morris, conseillait d’étouffer l’affaire : "Nous risquerions de réveiller un géant endormi !"

Le géant en question a en effet de quoi effrayer. "Le
polonium 210 est un émetteur de radiations alpha si instable et
dangereux qu’il est un des rares à n’avoir jamais été utilisé en
médecine
, explique Le Figaro. Il provoque des cancers du
poumon par inhalation : il se dépose aux embranchements des bronches où
il provoque le processus de cancérisation."
Selon Monique Muggli,
le polonium Po est à l’origine de 1 % de tous les cancers du poumon aux
Etats-Unis. Il serait responsable d’environ 12 000 morts par an dans le
monde. Sa présence dans le tabac est due à l’utilisation d’engrais
riches en phosphates qui contaminent les feuilles.

Interrogée par Libération,
Emanuelle Beguinot, directrice du Comité national contre le tabagisme,
relativise la portée de ces révélations. Pas vraiment rassurante, Mme Beguinot rappelle que le polonium "n’est qu’un des 4 000 composés toxiques d’une cigarette".

 

Laisser un commentaire